Niquelado
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Usos y Aplicaciones

Niquelado (Nickel Plating)

Recubrimiento metálico de níquel mediante un baño electrolítico; se caracteriza por ser un acabado brillante. Además de incrementar la resistencia a la corrosión se utiliza como acabado para mejorar notablemente la apariencia de ornamentos. Tiene dos terminados: mate y brillante.

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1. Níquel

El níquel es un metal muy parecido al hierro, es dúctil y maleable, suficientemente duro y resistente a la corrosión (pero en menor medida que el cromo en el acero inoxidable), aire, agua, ácidos y bases diluidos. No es resistente al ácido nítrico, ácido clorhídrico y amoniaco.

Es de color plateado, un poco amarillento. Se aplica como acabado decorativo.

Existen dos métodos para aplicar la capa de níquel: electrolítico (se emplea electricidad para la transferencia de níquel) y químico (se emplean reacciones químicas para la deposición).

2. Niquelado

El niquelado es un proceso electrolítico para formar un revestimiento metálico de níquel sobre una superficie, sin importar el grosor del revestimiento, ni el metal base en el cual se realiza la electrodeposición.

Se usa mucho en la industria metalmecánica, ya que ofrece un acabado altamente resistente a la corrosión y muy estético.

El electrolito es una solución de sales metálicas de sulfato de níquel, cloruro de níquel y ácido bórico, que intervienen para el intercambio de iones metálicos y forman un depósito en forma de capa fina sobre la superficie de una pieza metálica.

La electrodeposición de níquel es un proceso para depositar níquel sobre una pieza metálica. Consiste en hacer pasar una corriente eléctrica a través de un electrolito, entre dos electrodos conductores de corriente eléctrica (ánodo y cátodo), que ocurre cuando se conectan los electrodos a una fuente de energía, el ánodo al polo positivo y el cátodo al polo negativo,

Para manipular las piezas se emplean tambores rotativos o se tratan a granel.

Se utiliza un ánodo (Ni) de níquel que se va disolviendo conforme se va depositando níquel en el cátodo (Fe).

Esquema del niquelado electrolítico

Dado su alto brillo, se emplea como base para el cromado, latonado y cobrizado, es conocido como el alma de los acabados brillantes.

En la industria es común utilizar revestimientos múltiples. En el caso de revestimiento de cobre-níquel-cromo, sobre materiales ferrosos, las capas involucradas tienen espesores: para cobre (10 – 20 μm), níquel (5 – 20 μm) y cromo (0.3 μm). Cuando el metal base es zinc, los espesores que intervienen son: cobre (8 – 10 μm), níquel (8 – 35 μm), cromo (0.3 – 0.8 μm). Para el caso de zamak (aleación de zinc), el cobre puede ser sustituido por latón o bronce. La protección anticorrosiva es apta para ambientes medianamente corrosivos.

3. Tipos de niquelado

Hay dos tipos de niquelado: mate y brillante.

Niquelado mate . Se realiza para dar capas gruesas de níquel sobre hierro, cobre, latón y otros metales (excepto aluminio), es un baño muy concentrado que permite trabajar con corrientes de 8 – 20 amperios por decímetro cuadrado.

Niquelado mate
Niquelado Mate

Niquelado brillante . Al baño electrolítico se le adiciona un abrillantador para obtener un acabado espejo. Se trabaja a una temperatura entre 40 – 50 °C, puede trabajarse a temperatura ambiente.

Niquelado brillante
Niquelado Brillante

4. Aplicaciones

Se considera el alma de los acabados brillantes, ya que se utiliza como base para procesos posteriores. En la industria automotriz se utiliza en los parachoques, llantas, tubos de escape y molduras, en acabado brillantes de bicicletas y motocicletas, en herramientas de mano y artículos para el hogar (elementos de iluminación, accesorios de baño y electrodomésticos), en el sector de metalmecánica se utiliza como protección contra corrosión y acabados finales estéticos.